“They Are Struggling”: A Child Psychiatrist Writes from A Texas Shelter

Victor *, 11, alle donkere ogen en stijve glimlach zitten naast zijn grote zus in de speelkamer van het Catholic Humanities Respite Center van Sister Norma in McAllen, Texas. Met kleine kinderen op de grond duwen plastic dinosaurussen, allemaal binnen handbereik van hun ouders, lijkt Victor naar niets te kijken – alleen af ​​en toe naar zijn moeder kijkend – en ik voel dat hij het moeilijk heeft. Als kind-psychiater met 30 jaar ervaring in acute en langdurige gevolgen van trauma, vertrouw ik erop dat ik hier met de kinderen kan omgaan en daarom ga ik met hem, zijn 15-jarige zus en hun moeder zitten die is uitgerust met een enkelmonitor.

Ik ontdek dat Victor zeven dagen doorbracht in een hokje met andere jongens in het uitgestrekte en kille grenspolitiestation, gescheiden van zijn moeder en zus nadat ze samen de Rio Grande waren overgestoken en zichzelf naar binnen hadden gestuurd. zie zijn moeder, Victor’s paniek en wanhoop werden overweldigend naarmate uren en dagen voorbij gingen. Nachtmerries schokten hem van korte periodes van ongemakkelijke slaap op de betonnen vloer. Hij was niet in staat om voedsel tegen te houden, braakte over wat de bewakers hadden overvallen of hem bang gemaakt om te proberen.

Zijn familie is nu samen, herenigd door een enigszins willekeurig – of op zijn minst ondoorzichtig – proces dat zoveel anderen niet heeft bevoordeeld, en hij wordt gekweld door een zorg dat zijn moeder weer van hem zal worden weggenomen. Hij zegt dat hij flashbacks heeft meegemaakt, een soort van ontwakende nachtmerrie tot dat moment in het cellencomplex toen ze uit het zicht verdween. Voor nu, Victor ervaart een voorspelbare reactie op een angstaanjagende ervaring, een die hem achterliet met de voorheen ondenkbare angst dat zijn moeder zomaar kon verdwijnen. Deze angst zal lange tijd bij hem blijven.

Voor de meer dan 2000 kinderen die zijn weggehaald bij hun ouders en worden vervoerd met bussen of vliegtuigen naar gesloten opsluitingscentra in de woestijn of verre steden, is de uitkomst nog onzekerder en de verwoesting waarschijnlijk blijvend en invaliderend. Terwijl het recente uitvoerend bevel van president Trump op zijn minst een tijdelijke stop heeft gemaakt aan dit beleid inzake de scheiding van kinderen, zijn er geen plannen aangekondigd om degenen die al van hun ouders zijn gescheiden en die hier asiel hebben aangevraagd, opnieuw te herenigen. Ik geloof dat wat we deze kinderen hebben aangedaan, het psychologische equivalent van kanker is.

In de afgelopen week heb ik tijd doorgebracht met het ontmoeten van families zoals Victor’s die me verhalen hebben verteld over de terreur thuis en de moeizame gang van hun reizen hier. Een moeder liet haar blouse zakken om een ​​acht centimeter litteken over haar borst te onthullen, waar bendeleden, die niet in staat waren om haar man te vinden naar wie ze op zoek waren, haar in plaats daarvan openden voor haar jonge dochters. Desalniettemin, zoals veel moeders in de opvang, woont ze constant haar meisjes bij: ze vasthouden, hen geruststellen en hen aansporen om te eten. Je kunt zien hoe deze kinderen worden gekalmeerd door de nabijheid van hun ouders, hoe ze zich vastklampen aan stoffige broekspijpen, hun armen optillen om te worden opgepakt en gewiegd. Ondanks hun eigen uitputting en trauma, zijn ouders hier voortdurend afgestemd op de behoeften van hun kinderen. Het is een aanblik die exemplarisch is voor de wreedheid van het scheiden van families in de eerste plaats.

Trauma begrijpen

Velen van ons zijn getroffen door traumatische gebeurtenissen en hebben, soms met behulp van therapie, hersteld, soms volledig. Ons vermogen om deze ervaringen te beheren, hangt af van zowel de aard van het trauma (alles van een angst die zich niet voordoet tot een levensbedreigende ervaring) als onze relatieve kwetsbaarheid wanneer het gebeurt.

Bijvoorbeeld: een geestelijk gezonde volwassene met een goed ondersteuningssysteem is mogelijk bestand tegen matige trauma’s met weinig nawerkingen; een jong kind dat al een stressvolle reis heeft meegemaakt, waarvan het lichaam en de hersenen zich nog steeds ontwikkelen, is veel minder waarschijnlijk. De kinderen die zijn opgenomen in de voogdij van Office of Refugee Resettlement (ORR) blijven ervaren wat professionals als ernstig trauma zouden beschouwen en hebben tegelijkertijd de minste middelen om ermee om te gaan. Dit is de reden waarom de gevolgen voor hun hersenen en lichamen waarschijnlijk ernstig en aanhoudend zijn, zelfs permanent.

Dit is waarom: Mensen zijn geprogrammeerd om te vertrouwen op de aanblik, geur en aanraking van hun ouders als een eerste ervaring van veiligheid en beveiliging en, later, als de belangrijkste verzachtende, rustgevende aanwezigheid in tijden van gevaar of chaos. Zelfs voor een anders veilig en beschermd kind, wordt het verliezen van een ouder als een trauma ervaren. Het ervaren van dat verlies in een situatie van onbekendheid en stress is genoeg om elk kind in een staat van paniek te brengen. Anna Freud (kinderpsychoanalyticus en dochter van Sigmund) ontdekte dat kinderen die in de Tweede Wereldoorlog vanuit concentratiekampen uit de lucht werden gehaald gemakkelijker konden worden hersteld van het trauma van oorlog dan door het verlies van hun ouders.

GERELATEERD: Ontmoet de vrouwelijke verdedigende migrantenkinderen aan onze grens

Maar deze kinderen aan de Amerikaanse grens zijn niet alleen hun ouders kwijtgeraakt. Ze zijn van hen verwijderd zonder waarschuwing, uitleg of de mogelijkheid om vaarwel te zeggen. Ze zijn vaak misleid om met vreemden te gaan. Ze worden van de ene onbekende plek naar de andere gebracht in gezelschap van andere noodlijdende, schreeuwende en huilende kinderen. Eenmaal op hun bestemming zijn de meesten opgesloten en mogen ze slechts gedurende korte tijd naar buiten, soms niet meer dan eenmaal per dag; sommigen zijn naar verluidt gedrogeerd tegen hun wil (en uiteraard zonder toestemming van de ouders). Een voormalig werknemer in een dergelijke opvang vertelde het L.A. Times dat het personeel werd verteld de kinderen te verbieden elkaar te knuffelen, zelfs broers en zussen. Dit is inhumaan en voor de kinderen zeer duidelijk nadelig.

Geen manier om dit aan te pakken

Een gebruikelijke manier om trauma te verwerken is verhalen vertellen of gebeurtenissen samenvoegen tot overtuigende verhalen. Mensen vertrouwen op dit als een afweermechanisme in allerlei stressvolle situaties, maar het is een vaardigheid die zich ontwikkelt naarmate je ouder wordt. Zonder dit vermogen om de wereld om hen heen te begrijpen, ervaart een klein kind trauma als pure en losgemaakte pijn zonder context: willekeurig en ongevraagd, zinloos. Dit verdiept een paniek die hun vermogen om het hoofd te bieden volledig kan overnemen. Dit verergert, kinderen zien de tijd ook anders dan volwassenen. Een uur voelt aan als een dag, een week als een maand, en onvoorstelbaar gruwelijke gebeurtenissen kunnen oneindig aanvoelen.

Omdat er maar weinig interne verdedigingen zijn om te beschermen tegen deze ervaring van willekeurige, extreme en aanhoudende pijn, breekt het systeem van het kleine kind, zowel psychologisch als fysiek. Emoties zijn rauw en ongemoduleerd. Het kind verkeert in een soort van nachtmerrieachtige vrije val met twee waarschijnlijke uitkomsten: om hun pijn te uiten door uithalen – schreeuwen, gooien over stoelen en tafels, zichzelf slaan of anderen, zoals velen in deze detentiecentra naar verluidt hebben – of om te stoppen met voelen alles bij elkaar: afsluiten en zich terugtrekken uit alle ervaringen, zowel negatief als positief, en losraken.

De acute fysiologische symptomen van trauma, waarvan vele maanden of jaren kunnen blijven duren, maken deze kinderen nog kwetsbaarder. Zoals ik heb gezien in mijn eigen praktijk en hier aan de grens, melden kinderen en ouders me dat ze niet kunnen slapen, vaak nachtmerries doen wanneer ze dat doen, een ontwijken van slaap als gevolg van angst voor nachtmerries of van het duistere onbekende. Ook gerapporteerd zijn chronische gastro-intestinale symptomen, het product van verhoogde niveaus van lichaamseigen stoffen die van nature uit stress voortkomen. Deze kinderen hebben vaak geen eetlust en kunnen geen voedsel vasthouden. Ze hebben vaak last van diarree. Veel oudere kinderen nemen af ​​en beginnen het bed nat te maken, plassen of poepen in hun broek. Deze fysieke symptomen verdiepen alleen de ervaring van het kind met trauma; pijn en vernedering zorgen ervoor dat de angst wordt verdreven.

Veel van de meer blijvende symptomen van trauma zullen voortkomen uit directe schade aan neurologische paden: het gevolg van de neuronvernietigende impact van de chemische reactie van het jonge lichaam op langdurige paniek. Deze kinderen zullen het moeilijker hebben met leren en slagen op school. Vriendschappen en familierelaties zullen lijden omdat hun emoties ongereguleerd blijven, problemen met sociale relaties, obsessieve zorgen en concentratieproblemen. Studies hebben aangetoond dat blootstelling aan dit soort trauma de cognitieve en sociale ontwikkeling van kinderen permanent kan beïnvloeden, waardoor hun kansen op latere leeftijd worden beperkt. 

We hebben verschrikkelijke dingen gedaan aan kleine en onschuldige kinderen door ze bloot te stellen aan de fysieke en psychologische gevaren van ernstig trauma. Hoewel hun voorspelbare ellende genoeg had moeten zijn om een ​​dergelijk beleid te voorkomen, maakt de al even voorspelbare langdurige schade aan hun geest en lichaam dit tot een ware gruweldaad. Dit zijn duizenden individuen wier levensloop is verschoven, die misschien nooit enige hoop en dromen zal vervullen waartoe hun ouders naar Amerika kwamen. En voor wat? Wat nog belangrijker is – wat nu? We moeten alles in het werk stellen om deze kinderen onmiddellijk met hun ouders te herenigen en hen langdurige ondersteuning en diensten aan te bieden voor de schade die ons land heeft aangericht. Daar moeten we ook van leren en alles doen wat we kunnen om te voorkomen dat de verwoestende geschiedenis zich herhaalt.

VIDEO: Bijna 2000 kinderen zijn gescheiden van hun families tijdens Trump Border Crackdown

* Naam is gewijzigd.

 

Amy Cohen, M.D., is een door Harvard opgeleide kinder- en familiepsychiater die heeft gewerkt met zeer kwetsbare en getraumatiseerde kinderpopulaties in de binnenstad, Appalachia, Juvenile Hall en Zuid-Sudan. Ze is lid van de medische adviesraad van het National Center for Youth Law en woont en werkt in Los Angeles.

 

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

7 + 2 =